Ontologie (définition)


Le mot ontologie vient du grec ontos qui signifie étant, et logos qui signifie discours. Il s'agit donc d'un discours sur ce qui est, ce qui existe en général. Selon Willard Van Orman Quine, l'ontologie répond à la question : Qu'est-ce qui existe ? Nous nous en tiendrons à cette définition, par opposition à d'autres très différentes ; mais nous l'assortirons d'un complément indispensable : la réponse demande de la prudence, car on quitte tout appui empirique pour entrer dans une pensée spéculative qui peut facilement dériver.

Il est toutefois possible de proposer une ontologie rationnelle et vraisemblable qui jouera un rôle régulateur dans la connaissance. Notons immédiatement que nous différencions l'ontologie de la métaphysique, qui porte aussi sur l'être, mais ne se dote pas des garanties suffisantes pour être crédible. La distinction entre les deux porte sur la manière de penser ce qui existe.

L'ontologie concerne ce qui existe, mais on peut distinguer deux modes d'existence :

  1. La réalité factuelle (phénoménale), celle des faits empiriques produits par notre expérience.
  2. Ce qui existe en dehors de nous (en soi) et dont les faits sont la manifestation.

L'ontologie vise préférentiellement ce second aspect, puisque les sciences s'occupent efficacement de la réalité empirique.

Dans une optique réaliste, l'existence en soi sera nommée le "réel" pour noter qu'elle existe vraiment (réellement). Si le premier mode d’existence (empirique) est relatif à notre expérience, le second mode d’existence (ontologique) est supposé par une conceptualisation à partir du premier.

On ne peut légitimement se prononcer directement sur le réel en soi, car il ne nous apparaît que selon le mode d’existence factuel et empirique. Il faut donc nécessairement passer par l’intermédiaire des connaissances empiriques solides et vérifiées, c'est-à-dire scientifiques, pour s'avancer de manière pertinente vers ce qui existe indépendamment. Toute connaissance sur le réel est nécessairement indirecte. Pour cette raison, la seule ontologie valide est une ontologie limitée et prudente, qui vient a posteriori.

Si on en arrive à se forger une idée sur le réel, on ne peut affirmer que le réel soit comme cette idée l'indique. On peut seulement dire qu'il est intéressant et heuristique de penser le réel ainsi, mais absolument pas affirmer qu'il soit ainsi. La démarche ontologique n'aboutit pas à un savoir apodictique.

Une ontologie est toujours hypothétique et ne peut prétendre à la vérité, mais seulement à la vraisemblance. Elle se justifie par ses effets en retour sur la connaissance, si elle lui donne une heuristique meilleure, au moins pour un temps. La conception du réel proposée doit admettre d'être sujette à révisions régulières avec l'avancée des connaissances empiriques.

Par opposition, nous définirons la métaphysique comme une ontologie imprudente : elle est formée par des jugements a priori sur le réel qui ne peuvent être vérifiés. Généralement, elle ne reconnaît pas son caractère conjectural et prétend à la vérité sans discussion. La métaphysique répond à des préoccupations philosophiques, mais surtout à des demandes religieuses.

Pour en savoir plus, voir l'article : Une ontologie pluraliste est-elle envisageable ?

 


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