Modèle (définition)

 

Dans le langage courant, on nomme modèle ce qui sert de référence, ce que l'on cherche à imiter, à reproduire, c'est la matrice, l'original.

Dans le domaine scientifique, le sens est inversé : le modèle est ce qui représente l’original. Un modèle est utilisé pour répondre à des questions, il sert à la prédiction ou au calcul et, pour cela, il représente de manière analogique et simplifiée la réalité. Ce qui le caractérise et le différencie d’une théorie explicative, c'est sa capacité de reproduction-simulation de la réalité. Un modèle doit fonctionner, c'est-à-dire qu'en partant de l'état initial, après entrée des données, on doit pouvoir aboutir à un état final qui constitue une prévision plausible concernant la réalité.

Les modèles ont d’abord été concrets. Ce sont des maquettes réalisées à une échelle différente, mais avec des qualités physiquement semblables à celles de ce qu’elles représentent. Chez les ingénieurs du 16ème siècle, le modèle concret (physique) permet une simulation, c’est-à-dire qu’il montre des effets et des conséquences.

À partir de la fin du 19e siècle, la physique a produit des modèles formels, mathématiques, logiques et informatiques. Au 20e siècle, surtout après la seconde guerre mondiale, un grand essor de la formalisation s’est produit et une théorie mathématique des modèles a été avancée. La modélisation s’est étendue aux sciences étudiant des faits complexes, multifactoriels et enchevêtrés (biologie, météorologie). Le terme modèle a fini par désigner essentiellement les modèles formels.

Le modèle est un objet théorique dont le comportement n’est pas toujours évident. Il possède une indépendance fonctionnelle qui en fait l'intérêt. Il permet ainsi une expérimentation conceptuelle qui remplace l’expérimentation empirique (mais cela comporte un risque d'erreur si le modèle est imparfait ou faux).

Un modèle est toujours conçu selon des présupposés, en vue d'un objectif et dans un contexte théorique. Il s'inclut dans un paradigme dont dépendront ses qualités et ses insuffisances.

 


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